Ankylosaurus

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lézard raidi
Classification Ornitischiens>Ankylosauridés
Epoque Crétacé sup. (83-65 Ma.)
Taille adulte 7 m long - 2,5 m haut
Poids 4 à 6 tonnes
Répartition Amérique Nord (Etats-Unis et Canada)
Régime
alimentaire
Herbivore
Date de sa découverte ? (décrit en 1908)
Ankylosaurus magniventris
Ankylosaurus magniventris reconstitué par la BBC.

Ankylosaurus devait être un paisible dinosaure herbivore vivant près des marécages et des rivières à la toute fin du Crétacé. Ankylosaurus a été découvert principalement dans la célèbre formation de Hell Creek, située dans ce qui correspond aujourd'hui à une partie du nord-ouest des Etats-Unis. Cette région était riche de grands dinosaures comme Tyrannosaurus, Triceratops, et Pachycephalosaurus. Ankylosaurus ne fait pas exception, puisqu'il est l'un des plus grands dinosaures de son groupe, les Ankylosauridae.

Détail du squelette d'Ankylosaurus
Squelette d'Ankylosaurus et une proposition de reconstitution.
Ankylosaurus reconstitué

Ankylosaurus ressemble à un tank à quatre pattes, un système de défense efficace contre les prédateurs, constitué d'une cuirasse composée de nombreux ostéodermes: plaques osseuses et épines sur tout le dos, le flanc et la queue. Les plaques osseuses d'Ankylosaurus étaient plates, insérées dans un cuir épais et cornées, accompagnées de boutons osseux de différentes tailles, ainsi qu'une lourde "massue" d'os à l'extrémité de la queue, formée par la fusion d'ostéodermes globuleux avec des tendons et les dernières vertébres caudales. Au niveau de la tête, le crâne est massif, avec des excroissances osseuses en arrière et dessous les orbites. Il n'y a donc que le ventre qui est assez vulnérable.

Ankylosaurus pouvait s'aplatir au sol, protégé des carnivores par sa cuirasse. De plus, sa massue caudale était une arme puissante: en la projetant, il pouvait briser les pattes ou le crâne d'un ennemi. Des simulations ont en effet démontré que la massue des grands ankylosaures permettait de casser des os, tout en résistant à l'impact. Bien sûr, il n'est pas exclus que les ostéodermes aient été colorés et qu'ils aient pu servir à la communication entre individus. Peut-être servaient-ils entre mâles et femelles.

Etant donné sa corpulence, Ankylosaurus ne pouvait pas courir et était incapable de nager, il aurait coulé comme une lourde pierre. L'armure des Ankylosaures était donc plus défensive que les dinosaures Stégosauriens qui les précédèrent au Jurassique. Avec les Ankylosaures, ils constituent d'ailleurs le groupe des Thyréophores, les ornithischiens à armure. Les différentes espèces de ces dinosaures montrent une grande diversité dans la forme, le nombre et la position des ostéodermes.

Ankylosaurus
Ankylosaurus, version Sur La Terre Des Dinosaures (BBC).

Ankylosaurus était un quadrupède exclusif: il ne pouvait pas se redresser sur ses pattes arrière. Il ne pouvait donc se nourrir que de végétaux au ras du sol, par exemple des fougères. Sa dentition n'était pas aussi perfectionnée que celle des ornithopodes et des cératopsiens.

Il existe une seule espèce, valide, d'Ankylosaurus: A. magniventris, décrite officiellement par le paléontologue Barnum Brown en 1908.